I dag sykler giganten sitt siste «Helvete i nord»

De kaller ham kongen av brostein. Nå tar hele Belgia farvel med sin største idrettshelt.

Tom Boonen på start i Milano-San Remo tidligere denne sesongen. Nå skal mannen som kalles kongen av brostein legge opp.  Foto: Dario Belingheri, AP/NTB scanpix

sykkel

Når Tom Boonen (36) i ettermiddag stiger ned fra sykkelen på velodromen i Roubaix er det slutt. Det er over. Mannen som allerede er en legende hjemme i Belgia, legger opp.

– Den urokkelige troen på seg selv. Det var det som kjennetegnet Tom, skriver den belgiske sykkelkommentatoren i Het Nieuwsblad, Hugo Coorevits. Han har fulgt den belgiske helten helt siden han som 20-åring kom inn i sykkelsirkuset.

Han savner allerede 36-åringen fra Mol. Han er ikke alene. Hele Belgia vil savne den omgjengelige sykkelrytteren som har vært med på å dominere sporten i 16 år.

Tom Boonen

Født: 15. oktober 1980

Fra: Mol i Belgia

Lag: Quick-Step Floors

Meritter: VM-gull i 2005, har vunnet Flandern rundt tre ganger og Paris-Roubaix fire ganger. 6 etappeseiere i Tour de France. Vant den grønne poengtrøya i Tour de France i 2007.

For femte gang

Vinner Boonen i dag, er han historisk. Ingen har vunnet fem ganger sykkelrittet som kalles «Helvete i nord», eller offisielt kalt Paris-Roubaix. Sykkelrittet som kanskje er den mest klassiske av de såkalte vårklassikerne. Vi snakker om 25 mil, med 55 innlagte partier med brostein som kan true med å riste vett og forstand ut av de 160 sykkelrytterne. Når det regner blir det klissvått og glatt. Når det er tørt er det støvet som er fienden. I år blir det sol, varmt og støvete.

Det er dette beinharde sykkelrittet som skal være det endelige punktum for Boonens utrolige karrière. Han er verdensmester, han har vunnet Flandern Rundt tre ganger og Paris-Roubaix fire ganger.

En såpass lang karrière har selvfølgelig også sine nedturer. Det laveste punktet kom trolig våren for ni år siden. Han testet positivt for bruk av kokain. Han ble ikke straffet. Reglene i profesjonell sykling anså ikke kokainbruk utenfor konkurranse som straffbart. Men det året ville ikke arrangørene av Tour de France og Sveits rundt ha med Boonen.

Det var en nedtur, men året etter vant han Flandern Rundt. Så kom det nok en dopingtest som inneholdt kokain. Nok en gang ble han nektet å starte i Tour de France.

Belgisk helt uansett

Selv ikke disse nedturene har forringet hans heltestatus i hjemlandet. I flere dager har belgiske sykkelfans invadert de nordfranske brosteinsbelagte veiene. De er klare til å gi ham et verdig farvel.

På pressekonferansen for et par dager siden var det likevel ingen vemodighet å spore hos mannen som i over ti år har vært Belgias største idrettshelt.

– Det er ingen grunn til å la følelsene ta overhånd, sa han.

Men at det er mange følelser der ute blant de sykkelgale belgierne er det ingen tvil om. Alle vil at Tommeken, som de kaller ham, skal vinne. Journalistene har sluttet å være objektive og mer enn håper og tror at han skal vinne. Ja sogar enkelte av hans konkurrenter vil unne ham den seieren.

Forbilde for Kristoff

Mange av dem som skal sykle mot ham, har hatt nettopp Boonen som et forbilde.

– Boonen har vært et idol for meg. Han er utrolig hyggelig og sympatisk. Det har vært stort å sykle side om side med ham. Det blir et savn for sykkelsporten å miste en så stor stjerne, fortalte Alexander Kristoff til TV2.no.

Forrige helg i Flandern Rundt hjalp Tom Boonen lagkamerat Philippe Gilbert til seier. I onsdagens ritt, Scheldeprijs (også kalt sprinternes verdensmesterskap) spilte han hjelperollen da en annen lagkamerat på Quick Step, Marcel Kittel, tok seieren.

Men i dag er det en mann hele Quick Step kjører for. Tom Boonen skal om nødvendig bæres til mål av sine lagkamerater.

Norge har fire ryttere til start: Alexander Kristoff, Edvald Boasson Hagen, Daniel Hoelgaard og Amund Grøndahl Jansen.

Paris-Roubaix, TV 2 i dag fra 10.30 til 17.30.