Da stjernen valgte Kroatia, ble han møtt med drapstrusler

Søndag prøver Ivan Rakitic å senke Norge.

Ivan Rakitic er en stor stjerne på Kroatia, men Luka Modric er visstnok enda mer populær.  Foto: REUTERS

fotball

Norge-Kroatia, søndag klokken 18.00 på Ullevaal Stadion.

Les historien om hvordan Rakitic fant kjærligheten lengre ned i saken.

Ivan Rakitic er en av de største stjernene på Kroatia-laget som møter Norge på Ullevaal søndag kveld. Men han måtte gå flere runder med seg selv før han ble kroatisk landslagsspiller.

Barcelona-spillernes kroatiske foreldre flyttet på 80-tallet fra et stadig mer urolig Jugoslavia. De endte opp i den vesle sveitsiske byen Möhlin. Det var her Ivan Rakitic ble født. I Sveits hadde han oppveksten på og utenfor fotballbanen, og han spilte flere aldersbestemte landskamper for landet.

— En del av meg føles veldig sveitsisk. Jeg følger sveitsisk idrett, som curling. Og jeg elsker Roger Federer, forteller Rakitic i et stort intervju med The Guardian.

I 2007 valgte han likevel å representere Kroatias A-landslag. Rakitic fulgte hjertet.

— Han er født i Sveits og har mange venner der. Det var et veldig vanskelig valg for ham, sier den kroatiske fotballjournalisten Aleksandar Holiga.

Drapstrusler

Avgjørelsen satte sinnene i kok hos mange i Sveits. Rakitic forteller at han mottok flere drapstrusler fra forargede Sveits-tilhengere.

— De ringte hjem til meg og banket på døren. Det var mye unødvendig styr, sier Rakitic, men legger til: - En annen måte å se det på er at det var deres måte å vise hvor sterkt de ønsket meg.

Etter noen fremgangsrike år i den sveitsiske klubben Basel gikk turen til Tyskland og Schalke 04. Rakitic ble spådd en lysende karrière. Men det var først i 2011 at midtbanespilleren fikk overgangen som ga ham et virkelig løft — både på og utenfor banen.

Fant kjærligheten i hotellbaren

Sent på kvelden 27. januar 2011 ankom Rakitic Hotel Lebreros i Sevilla. Han nærmet seg en overgang til den spanske toppklubben. Rakitic fikk ikke sove, og gikk ned til hotellbaren. Bak disken sto Raquel.

Ivan Rakitic fant kjærligheten med servitøren Raquel. Her er et bilde Rakitic la ut på Instagram for noen uker siden.  Foto: Instagram (ivanrakitic)

— En annen klubb ringte og ville ha meg til å signere for dem. De var klare for å hente meg med et privatfly. Men jeg fortalte broren min: «Nei, jeg har gitt mitt ord til Sevillas president. Og jeg kommer til å gifte meg med den servitøren», erindrer Rakitic overfor The Guardian.Rakitic bodde på hotellet i tre måneder. Hver dag bestilte han en kaffe.

— Jeg startet å snakke med henne, men hun ville ikke gå på en date med meg. «Jeg kan ikke, jeg må jobbe». Hun var skeptisk til fotballspillere. Hun var der ikke hver dag, men jeg fortsatte å prøve, og i august tipset en venn meg. Hun var i hotellbaren, men ikke på vakt. Jeg hoppet i bilen og kjørte rett dit. «Du jobber ikke nå».

Rakitic giftet seg med Raquel, som kommer fra en familie av Sevilla-supportere, i 2013. ## Mottatt som en helt

På banen scoret han selvmål i sin andre kamp for Sevilla, men det gikk raskt bedre for Rakitic. I 2013 ble han utnevnt til kaptein, som den første utlendingen siden Diego Maradona. Året etter ledet han Sevilla til triumf i Europa League.

Da han i april i år kom tilbake til Sevillas hjemmebane Sánchez Pizjuán, nesten ett år etter overgangen til Barcelona, ble han hyllet som en helt. «Dette vil alltid være ditt hjem. Takk, kaptein», sto det på et banner fra Sevilla-fansen.

— Alle trodde han ville nå toppen mye raskere etter tiden i Basel. I Sevilla fikk han mer balanse i livet, og ble den spilleren alle trodde han ville bli, sier Aleksandar Holiga.

I Barcelona er det på mange måter Rakitic som skal erstatte klubblegenden Xavi, som forlot klubben i sommer. I sin første sesong var han med på å vinne en eventyrlig trippel. I Champions League-finalen mot Juventus scoret han det første målet.

Rakitic beskrives som åpen og ærlig, og blir stadig mer populær blant de kroatiske fotballtilhengerne. Søndag kveld kan han være med på å sende Kroatia nærmere EM.

— Luka Modric er nummer én blant folket. Rakitic har aldri spilt i Kroatia, men han er blitt mye mer populær de siste årene, sier Holiga.

FOTBALLFEBER? Vi anbefaler disse sakene om EM-kvalifiseringen:

Ivan Rakitic

Født: 10. mars 1988 (27 år)

Klubb: FC Barcelona

Tidligere klubber: FC Baselm Schalke 04, Sevilla

Landskamper/mål for Kroatia: 72/9